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Los pterosaurios pueden lanzar hasta 2,5 metros para volar alto

El pterosaurio Quetzalcoatlus, el animal volador más grande conocido que jamás haya vivido, contaba con una envergadura de 12 metros que le permitiría volar por el cielo, según una colección de investigación publicada el miércoles por el Sociedad de Paleontología de Vertebrados.

Los científicos han estado intrigados durante décadas por cómo una criatura tan enorme podría volar, dijo el coautor Matthew Brown, director de colecciones de paleontología de vertebrados en la Universidad de Texas en Austin.

Después de años de investigación, el equipo de Brown descubrió que Quetzalcoatlus probablemente voló 2,4 metros en el aire.

Pasaron casi 50 años entre el momento en que se descubrieron los huesos en Parque Nacional Big Bend en el condado de Brewster, Texas, y cuando los científicos pudieron determinar cómo volaba la criatura. Brown lo atribuye al lento y laborioso proceso de desenterrar los huesos.

Como muchas otras especies voladoras en ese momento, este pterosaurio tenía huesos huecos para ayudar al vuelo, dijo Brown.

«Tienes este tipo de hueso parecido a una papa frita conservado en una roca muy dura y necesitas quitar los huesos de la roca sin destruirlos», dijo.

Se descubren dos nuevas especies

Durante el último medio siglo, también se han descubierto en el parque nacional dos nuevas especies más pequeñas de pterosaurios.

Al principio, los científicos no estaban seguros de si los animales eran versiones juveniles de Quetzalcoatlus o una especie completamente diferente.

Los investigadores tomaron medidas precisas de los fósiles y las ejecutaron a través de un algoritmo informático. Si no volvían tan cerca del otro animal, probablemente era otra especie, dijo Brown.

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La más pequeña de las dos nuevas especies tiene un pico romo, mientras que la especie más grande tiene un pico largo y delgado que llega a la punta.

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Los animales vivieron en un oasis forestal hace más de 70 millones de años en lo que ahora es Texas, que albergaba muchos cuerpos de agua.

El Quetzalcoatlus más grande probablemente habría usado su pico estrecho para buscar cangrejos y gusanos a lo largo del agua, según la colección de investigación. Esta especie de reptil también tendía a cazar solo.

El Quetzalcoatlus más pequeño era mucho más social y pasaba tiempo en grupos grandes. Los investigadores encontraron unos 30 de los animales voladores juntos en una excavación de fósiles.

Faltan piezas de rompecabezas, er fósil

Los científicos tienen esqueletos razonablemente completos de las especies más pequeñas, pero solo una parte del cuerpo original de Quetzalcoatlus. Brown dijo que quiere continuar donde lo dejó Douglas Lawson, un ex estudiante de posgrado en geología de la Universidad de Texas que descubrió los huesos originales en 1971.

Uno de los objetivos personales de Brown es obtener un permiso e ir al parque nacional para encontrar el resto del animal y recogerlo.

«Eso sería extremadamente informativo y realmente probaría muchas de nuestras hipótesis sobre cómo se ven estos animales grandes en función de los pequeños», dijo Brown.

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