julio 2, 2022

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La misteriosa piedra Hypatia puede contener la primera evidencia de una supernova de tipo Ia

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Extender / Pequeños ejemplares de la piedra Hipatia junto a una pequeña moneda. Las raras supernovas de tipo Ia son algunos de los eventos más energéticos del universo. Los investigadores encontraron un patrón consistente de 15 elementos en la piedra Hipatia, diferente a todo lo que se encuentra en nuestro sistema solar o en la Vía Láctea.

Jan Kramers

En 1996, un arqueólogo llamado Aly A. Barakat estaba haciendo un trabajo de campo en un desierto egipcio y se topó con un inusual guijarro negro brillante ahora conocido como la piedra Hipatia (llamada así por Hipatia de Alejandría). Estudios realizados en los últimos años indican que la piedra es de origen extraterrestre. Y según uno artículo reciente publicado en la revista Icarus, el cuerpo de piedra madre probablemente nació después de una rara explosión de supernova Tipo Ia.

La piedra Hipatia se encontró en un área del suroeste de Egipto conocida por su vidrio del desierto libio, producido por un evento de calentamiento extremo de la superficie, posiblemente un meteorito. La piedra Hipatia también puede provenir de este impacto, aunque la evidencia más reciente sugiere que un cometa podría ser un cuerpo parental más probable.

Jan Kramers de la Universidad de Johannesburgo y varios colegas han investigado la piedra Hipatia durante muchos años. Kramers comparó la estructura interna de la piedra Hypatia con un pastel de frutas: una masa mal mezclada que forma la mayor parte del guijarro (matrices mixtas), con los granos minerales ocultos en las inclusiones de la piedra que representan las cerezas y las nueces. Comparó las sustancias secundarias en las grietas de la piedra con la harina que espolvorea las aberturas de un pastel de frutas.

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En 2013, Kramers y sus colegas publicaron los resultados de un analisis quimico lo que proporcionó una fuerte evidencia a favor de que la piedra era un fragmento de cometa. Este análisis fue una sugerencia impresionante, ya que la mayoría de los fragmentos de cometas encontrados en la Tierra son partículas de polvo microscópicas en la atmósfera superior o enterradas en el hielo de la Antártida. La hipótesis del cometa explicaría la presencia de diamantes microscópicos en la piedra, probablemente formados por el impacto cuando el cometa explotó sobre Egipto hace unos 28,5 millones de años. (La presencia de estos micro-diamantes es probablemente la razón por la cual la piedra logró llegar a la Tierra sin desintegrarse)

Sin embargo, el trabajo de otros equipos de investigación en 2015 descartó un cometa o un meteorito como fuente de la piedra, basándose en análisis de sondas nucleares y de gases nobles. La matriz mineral simplemente no se parece a la composición de los meteoritos conocidos: por ejemplo, tiene una gran cantidad de carbono y una pequeña cantidad de silicio. Entonces, si no vino de la Tierra, y no es típico de un cometa o fragmento de meteorito, ¿de dónde vino?

Una muestra de 3 gramos de piedra Hipatia.
Extender / Una muestra de 3 gramos de piedra Hipatia.

Romano Serra

Kramer y otra Análisis de microminerales 2018 reveló que la matriz también tiene una alta concentración de hidrocarburos poliaromáticos (PAH), un componente importante del polvo interestelar, y estos diamantes microscópicos. Los granos estaban compuestos por aluminio, yodo de plata, fosfuro y carburo de silicio, más un compuesto de níquel y fósforo, con muy poco hierro. Estos últimos son elementos que normalmente forman la mayoría de los planetas rocosos. Basándose en esto, Kramers y sus colegas sugirieron que la piedra Hipatia contiene materia que existía en el espacio antes de la formación de nuestro Sistema Solar.

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