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Priyamvada Natarajan |  Cartógrafo del universo
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Priyamvada Natarajan | Cartógrafo del universo

El 17 de abril, la revista TIME publicó la lista de las 100 personas más influyentes en 2024, en la que figuraban varios artistas, empresarios e innovadores indios. Entre ellos se encontraba el astrofísico Priyamvada Natarajan.

Respaldado por la directora del Event Horizon Telescope y su contemporáneo, Sheperd (Shep) S. Doeleman, el artículo destaca su contribución más significativa: “En noviembre, un nuevo enfoque desarrollado hace años por Priyamvada Natarajan nos acercó a comprender un misterio básico. . en astronomía: ¿cómo se forman los agujeros negros supermasivos? Ella especuló que podrían haber reactivado el universo primitivo si las nubes de gas colapsaran para formar enormes 'semillas' de agujeros negros que luego crecieron dentro de sus galaxias anfitrionas durante miles de millones de años”.

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Al recibir el correo electrónico de los editores de TIME, la Sra. Natarajan sospechó que se trataba de spam. «Me doy cuenta de que esto es un honor y un privilegio», dijo. «Envía el mensaje de que las personas que trabajan en ciencia pueden ser consideradas influyentes, y eso es muy gratificante».

Nacida en Coimbatore, Tamil Nadu, la Sra. Natarajan creció con sus dos hermanos en Delhi. Obtuvo su licenciatura en Física y Matemáticas en el Instituto Tecnológico de Massachusetts (MIT). En 1998, recibió su doctorado basado en su trabajo en astrofísica teórica del Instituto de Astronomía de la Universidad de Cambridge, Inglaterra. Mientras realizaba su doctorado, fue elegida para una beca de investigación en el Trinity College de 1997 a 2003. Actualmente es miembro del cuerpo docente de Yale.

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El genio de la Sra. Natarajan ha sido reconocido a través de una serie de premios y distinciones, incluido el 'Premio Genius' del Liberty Science Center en 2022. Ha recibido la prestigiosa beca Guggenheim y la beca Emeline Conland Bigelow en el Instituto Radcliffe de la Universidad de Harvard.

También fue elegida miembro de la Royal Astronomical Society y de la American Physical Society.

La investigación de la Sra. Natarajan se centra principalmente en lentes gravitacionales, física de agujeros negros y mapeo de materia oscura. Su trabajo más significativo, como se menciona en el artículo de TIME, es un artículo de investigación publicado en 2023, que confirmó una de sus teorías anteriores postuladas en 2017, que sugería que los agujeros negros también podrían haber nacido del 'gas primordial' que existía en Las primeras etapas del Universo después del Big Bang.

Nueva teoría

Esta teoría se apartaba de la tesis existente de que los agujeros negros se forman cuando estrellas gigantes colapsan sobre sí mismas y comienzan a absorber todo, incluida la luz.

Esta teoría destacó una nueva forma de ver no sólo la formación de los agujeros negros, sino también la creación y evolución del universo. Su teoría quedó finalmente demostrada cuando, en 2019, el telescopio James Webb fotografió un pequeño punto de luz, llamado UHZ-1, que supuestamente tenía sólo unos cientos de millones de años (considerado la infancia del Universo). La mota de luz era un quásar impulsado por un gigantesco agujero negro que se cree que tiene 13.200 millones de años. Encontrar un agujero negro de este tamaño en una etapa tan temprana del Universo fue inusual, por decir lo menos. Natarajan, que ya trabajaba como astrofísica en Yale, sugirió que UHZ-1 era un nuevo tipo de agujero negro que se formó cuando las nubes de gas en el universo temprano colapsaron sobre sí mismas.

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Además de su trabajo en astrofísica, la Sra. Natarajan escribió un libro, Mapping the Heavens: The Radical Scientific Ideas That Reveal the Cosmos, publicado en 2016, que rastrea los descubrimientos más recientes que han dado forma a la comprensión del cosmos por parte de la humanidad.

En una reseña, Prajval Shastri, ex profesor del Instituto Indio de Astrofísica de Bengaluru, escribe: “A lo largo del libro, Natarajan desacredita la comprensión popular de la investigación científica como un camino sistemático, enteramente objetivo y fluido hacia nuevos conocimientos. Con sorprendente honestidad, demuestra cómo la práctica de la ciencia es un esfuerzo profundamente humano, con sus fortalezas, pero también sus debilidades y defectos”.

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