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La nave espacial de la NASA documenta cómo los rayos de Júpiter se parecen a los de la Tierra
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La nave espacial de la NASA documenta cómo los rayos de Júpiter se parecen a los de la Tierra

WASHINGTON, 24 mayo (Reuters) – Ocultas bajo las nubes de amoníaco marrón que cubren a Júpiter hay nubes que, como la Tierra, están hechas de agua. Y, como en la Tierra, a menudo se generan relámpagos dentro de estas nubes, una vista extraña vista por varias naves espaciales que han visitado el planeta más grande de nuestro sistema solar, incluida la nave espacial Juno de la NASA.

Los datos obtenidos por Juno brindan nuevos conocimientos sobre cómo los procesos de rayos en Júpiter son similares a los de la Tierra, a pesar de las diferencias dramáticas entre los dos planetas, según los científicos.

La Tierra es un mundo rocoso relativamente pequeño. Júpiter, cuyo epónimo antiguo dios romano lanzaba rayos, es un gigante gaseoso tan inmenso que todos los demás planetas de nuestro sistema solar podrían caber perfectamente en su interior, incluidas más de 1300 Tierras.

Aprovechando cinco años de datos de alta resolución adquiridos por el receptor de radio de Juno mientras la nave espacial orbita Júpiter, los investigadores descubrieron que los procesos de iniciación de rayos del planeta pulsan con un ritmo similar al observado dentro de las nubes en nuestro planeta. Los pulsos observados en Júpiter como relámpagos comenzaron con separaciones de tiempo de alrededor de un milisegundo, similar a las tormentas eléctricas en la Tierra.

Los rayos son la fuente eléctrica natural más poderosa de la Tierra.

«El rayo es una descarga eléctrica iniciada dentro de las nubes de tormenta. Las partículas de hielo y agua dentro de la nube se cargan por colisiones y forman capas de partículas con carga de la misma polaridad», dijo la científica planetaria Ivana Kolmasova de la Academia Checa de Ciencias. Instituto de Física Atmosférica de Praga, autor principal del estudio publicado esta semana en la revista Comunicaciones de la naturaleza.

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«A través de este proceso, se establece un enorme campo eléctrico y se puede iniciar la descarga. Esta explicación se simplifica un poco porque los científicos aún no están seguros de qué sucede exactamente dentro de las nubes de tormenta», agregó Kolmasova.

El concepto de este artista de la distribución de rayos en el hemisferio norte de Júpiter incorpora una imagen JunoCam de la nave espacial Juno de la NASA con adornos artísticos. Los datos de la misión Juno de la NASA indican que la mayor parte de la actividad de rayos en Júpiter está cerca de sus polos. Cortesía de NASA/JPL-Caltech/SwRI/JunoCam/Folleto vía REUTERS

La existencia de rayos en Júpiter se confirmó cuando las emisiones de radio en frecuencias audibles fueron registradas en 1979 por la nave espacial Voyager 1 de la NASA mientras se aventuraba a través del sistema solar.

También se ha demostrado que los otros planetas gaseosos del sistema solar, Saturno, Urano y Neptuno, tienen rayos. Hay alguna evidencia de relámpagos en las nubes en el rocoso planeta Venus, aunque esto todavía es un tema de debate.

Otros estudios han detallado otras similitudes en los procesos de rayos en Júpiter y la Tierra. Por ejemplo, las tasas de rayos en los dos planetas son similares, aunque la distribución de rayos en Júpiter es diferente a la de la Tierra.

«En la Tierra, las regiones tropicales son las más activas. La mayoría de los rayos jovianos ocurren en latitudes medias y también en las regiones polares. Casi no tenemos actividad de rayos cerca de los polos de la Tierra. Esto significa que las condiciones para la formación de nubes de tormenta jovianas y terrestres son probablemente muy diferentes», dijo Kolmasova.

«Ha habido algunos intentos de comparar la potencia de los rayos en función de las mediciones ópticas y se ha llegado a la conclusión de que los rayos en Júpiter pueden ser comparables con los rayos terrestres más fuertes», agregó Kolmasova, y señaló que se planean más análisis.

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Júpiter está compuesto principalmente de hidrógeno y helio, con trazas de otros gases. Las rayas y algunas tormentas dominan la apariencia colorida de Júpiter, el quinto planeta desde el sol con un diámetro de aproximadamente 88 850 millas (143 000 km).

Juno ha estado orbitando Júpiter desde 2016, obteniendo información sobre su atmósfera, estructura interior, campo magnético interno y la región a su alrededor creada por su magnetismo interno.

Información de Will Dunham, edición de Rosalba O’Brien

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