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El gran golpe que provocó la Luna también pudo haber creado continentes que se mueven
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El gran golpe que provocó la Luna también pudo haber creado continentes que se mueven

Hace unos 4.500 millones de años, dicen muchos científicos, la Tierra encontró Theia, otro objeto planetario del tamaño de Marte. Cuando los dos mundos chocaron en un gran golpe, se piensa, los escombros fueron arrojados al espacio, quedaron atrapados en la órbita de la joven y dañada Tierra y condujeron a la formación de nuestra luna.

Pero la colisión con Theia puede haber hecho más que eso, según un estudio publicado el mes pasado en la revista Cartas de investigación geofísica. El impacto puede haber dado lugar a algo más: la tectónica de placas, el motor que impulsa el movimiento de las gigantescas placas continentales y oceánicas de la Tierra y provoca terremotos, erupciones volcánicas y la eventual reconstrucción de la superficie de nuestro planeta cada 200 millones de años.

Los científicos de la Tierra han estudiado y debatido durante mucho tiempo el origen de la tectónica de placas y se han propuesto otras teorías. Qian Yuan, investigador postdoctoral en el Instituto de Tecnología de California y autor del nuevo artículo, y sus colegas defienden la colisión de Theia como la fuente de la tectónica de placas. A partir de simulaciones por computadora, razonan que el evento produjo el calor necesario en los primeros días de la Tierra para iniciar el proceso.

La tectónica comienza con columnas de magma sobrecalentadas cerca del núcleo de la Tierra que se elevan y se asientan debajo de las placas del planeta. Las columnas pueden debilitar la corteza y la lava puede hacer erupción y empujar las placas superiores.

Impulsadas por la lava en erupción, las placas raspan y chocan entre sí, y también pueden sumergirse debajo de otras placas y hacia el interior del planeta en un proceso llamado subducción.

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En investigaciones anteriores, el Dr. Yuan describió “burbujas” del tamaño de un continente que flotan a unos 1.900 kilómetros debajo de la superficie de la Tierra, cerca del núcleo. Él y su equipo piensan que estas burbujas son restos de Theia que, liberados violentamente, crearon el calor necesario para formar las primeras columnas tectónicas. Se cree que las burbujas gigantes están relacionadas con columnas de magma, lo que significa que podrían estar alimentando placas tectónicas.

«Las simulaciones muestran que el impacto catastrófico del gigante en formación de luna encendió el motor que impulsa la tectónica de placas», dijo el Dr.

Otra pista está en Australia Occidental. Allí, en un lugar llamado jack colinasLas rocas contienen cristales que se formaron hace unos 4.400 millones de años, no mucho, geológicamente hablando, después de que Theia llegara a la Tierra.

Estos cristales en Australia, llamados circones, sólo se forman donde las placas están en subducción, y la subducción sólo puede ocurrir en un planeta con tectónica de placas activa.

Cuando el Dr. Yuan supo que los circones se formaron relativamente poco después del impacto de Theia, se convenció de que la colisión tenía algo que ver con los inicios de la tectónica de placas.

Bradford Foley, geofísico de la Universidad Estatal de Pensilvania, cree que la idea de la tectónica de placas a partir de una colisión planetaria tiene mérito. Pero no es la única forma en que puede comenzar la tectónica, afirma.

«El impacto gigante es una posible manera de calentar inicialmente el núcleo de la Tierra», afirmó. «Es una idea interesante que me alegra ver publicada para el debate de la comunidad científica, pero que fácilmente podría exagerarse y dramatizarse para el público en general».

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Una explicación alternativa que el estudio no refuta, afirma, es que la formación inicial del núcleo planetario puede haberlo calentado lo suficiente como para que comenzara la actividad tectónica.

El desafío, explicó el Dr. Yuan, es representar con precisión los estados físicos de nuestro planeta hace más de cuatro mil millones de años.

«Tenemos confianza en nuestro modelo, pero ¿realmente representa toda la Tierra verdadera?» Dijo el Dr. Yuan. «Este es un tema que se explorará en futuras pruebas».

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