julio 2, 2022

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El cohete Astra de bajo costo sufre falla en la etapa superior, dos satélites de la NASA perdidos

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Astra, con sede en California, lanzó el domingo dos satélites de la NASA del tamaño de una caja de zapatos desde Cabo Cañaveral en una misión modesta para mejorar los pronósticos de huracanes, pero la segunda etapa del propulsor de bajo costo de la compañía falló antes de alcanzar la órbita y las cargas se perdieron.

“La etapa superior se cerró temprano y no entregamos las cargas útiles en órbita”, tuiteó Astra. «Compartimos nuestros arrepentimientos con @NASA y el equipo de carga útil. Se proporcionará más información después de que completemos un análisis completo de los datos».

Fue el séptimo lanzamiento del pequeño cohete «clase Venture» de Astra y el quinto fracaso de la compañía. El lanzamiento del domingo fue el primero de los tres planeados por la NASA para lanzar seis pequeños CubeSats, dos a la vez, en tres planos orbitales.

Dada la naturaleza un tanto arriesgada de depender de pequeños CubeAats del tamaño de una caja de zapatos y un cohete con un historial muy corto, el proyecto de $ 40 millones requiere solo cuatro satélites y dos lanzamientos exitosos para cumplir con los objetivos de la misión.

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El Rocket 3.3 de Astra despegó de la Estación Espacial de Cabo Cañaveral el domingo con dos pequeños satélites de la NASA diseñados para monitorear tormentas tropicales y huracanes.

Webcast de vuelos espaciales de Astra/NASA


El contrato de la NASA prevé los dos vuelos finales para fines de julio. Queda por ver si el Astra puede cumplir con ese calendario debido a la falla del domingo.

«Si bien el lanzamiento de hoy con @Astra no salió según lo planeado, la misión brindó una gran oportunidad para nuevas capacidades científicas y de lanzamiento», tuiteó el director científico de la NASA, Thomas Zurbuchen.

El lanzamiento del domingo llegó con una hora y 43 minutos de retraso, principalmente para garantizar que la carga propulsora de oxígeno líquido del propulsor estuviera a la temperatura adecuada. Finalmente, con la esperanza de marcar el tercer vuelo exitoso de la compañía en órbita, los ingenieros de Astra hicieron la cuenta regresiva para el despegue a la 1:43 p. m. ET.

Con sus cinco motores de primera etapa generando 32,500 libras de empuje, el Rocket 3.3 de 43 pies de altura partió de la plataforma 46 en la Estación de la Fuerza Espacial de Cabo Cañaveral, presentando un espectáculo dramático para los residentes del área y los turistas que disfrutan de un día soleado cerca. . playas

La primera etapa impulsó la carga útil fuera de la atmósfera inferior y la transfirió al motor único que alimenta la etapa superior del cohete.

Todo parecía ir bien cuando, aproximadamente un minuto antes de que se apagara el motor de la segunda etapa, una «cámara cohete» a bordo brilló en la columna de escape del motor. La vista de la cámara mostró lo que parecía ser un choque antes de que se cortara el video del cohete.

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Una cámara de cohete en el costado de la etapa superior del propulsor muestra un cambio repentino en la columna de escape del motor (izquierda), lo que indica un apagado prematuro, mientras los controladores de vuelo en el centro de control de Astra en Alameda, California, observan. Se perdió la carga útil de dos satélites.

Webcast de vuelos espaciales de Astra/NASA


El propósito de la misión TROPICS de la NASA es monitorear el desarrollo de tormentas tropicales casi en tiempo real, sobrevolando huracanes y otros sistemas clave cada 45 a 50 minutos y transmitiendo perfiles de temperatura, precipitación, vapor de agua y datos de nubes de hielo.

Esta capacidad de revisita rápida, es decir, el tiempo que transcurre entre el paso del satélite por un sistema de tormentas determinado, pretende ayudar a los científicos a comprender mejor cómo se desarrollan las tormentas grandes y ayudar a los meteorólogos a predecir mejor la trayectoria y la intensidad de una tormenta.

“Medir huracanes desde el espacio es realmente difícil de hacer porque son muy dinámicos, cambian en escalas diminutas, tienes que resolver espacialmente todas las características de la tormenta, los ojos, las pistas de lluvia”, dijo William. Blackwell, investigador principal de la misión TROPICS del MIT.

«Hoy tenemos quizás cuatro o seis horas antes de que pase el próximo satélite. Con esta constelación de seis satélites Cubesat… podemos sobrevolar cada hora. Veremos cómo está cambiando la tormenta, podremos predecir mejor cómo podría intensificarse». . Lo que estamos tratando de hacer es mejorar nuestra capacidad de predicción».

La NASA está pagando $ 8 millones por tres lanzamientos de Astra y alrededor de $ 32 millones por el desarrollo y prueba de cubesats y un año de análisis de datos.

La misión TROPICS presenta más riesgos técnicos de los que la NASA generalmente acepta: los cubesats, aunque son relativamente económicos, tienen poca redundancia y el Rocket 3.3 de Astra aún tiene que demostrar un rendimiento confiable, pero los funcionarios dicen que el beneficio científico potencial justifica un «alto riesgo y alto impacto». » proyecto.

«Me encanta TROPICS, solo porque es una misión un poco loca», dijo Zurbuchen la semana pasada. «Piense en seis cubesats… mirando tormentas tropicales con un tiempo de reproducción de 50 minutos en lugar de 12 horas».

Después del fracaso del domingo, tuiteó: «Incluso si estamos decepcionados ahora, sabemos: hay valor en tomar riesgos en nuestra cartera científica general de la NASA porque la innovación es necesaria para que podamos liderar».

Si bien el contrato de la NASA cubre seis cubesats y sus lanzadores, solo cuatro deben funcionar para cumplir con los requisitos del contrato. En ese caso, dijo Blackwell, los tiempos de revisión serían del orden de una hora. Con los seis en funcionamiento, el intervalo entre observaciones sería de 45 a 50 minutos.

Colocar TROPICS en lo que la NASA llama un cohete de clase Venture con un historial corto tenía sentido desde la perspectiva de la NASA.

«Siempre estás nervioso por cualquier lanzamiento, independientemente del vehículo», dijo Blackwell. Pero en este caso, «tenemos resiliencia incorporada (in) para tolerar este tipo de nuevas capacidades. Por lo tanto, es una buena combinación de nuestra misión robusta con seis satélites, y solo necesitamos cuatro, y esta nueva, más económica y rápida». -capacidad de cadencia. lanzamiento».

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