Tecnológica

Genio, emprendedor y chapín

Luis Von Ahn

Sus investigaciones y creaciones científicas y tecnológicas han sido reconocidas a nivel mundial. Es un exitoso empresario en el área de las tecnologías de la información y la comunicación. Ha sido reconocido, entre otros, como uno de los 50 mejores cerebros en la ciencia, uno de los 10 científicos más brillantes y una de las 50 personas más influyentes en la tecnología.
Marcela Marroquín Cabrera
mmarroquin@cronica.com.gt
Algunos le llaman el Steve Jobs guatemalteco; otros, el Mark Zuckerberg chapín. El primero fue un exitoso empresario y magnate de los negocios del sector informático y la industria del entretenimiento en Estados Unidos (EE. UU.). El otro, es un empresario estadounidense y creador de Facebook.
Y es que a sus 36 años Luis Von Ahn ha sabido brillar con luz propia, poniendo de manifiesto su creatividad e inteligencia en el ámbito de la informática. Sus inventos tecnológicos han sido puestos al servicio de los que tienen menos recursos económicos. Es también profesor de Ciencias de la Computación en Universidad estadounidense de Carnegie Mellon.
Von Ahn es fundador de empresas como Duolingo (herramienta tecnológica que sirve para aprender idiomas de forma gratuita), Captcha (prueba utilizada en computación de manera automática para determinar si un usuario es humano o no y proteger al sitio de spams) y el Recaptcha (utilizado en la digitalización de libros y validación de envío de formularios). Los dos últimos fueron vendidos en el 2009 a Google, pero se desconoce el monto, ya que fue un contrato privado.
Es además conocido como uno de los pioneros de la idea de crowdsourcing – colaboración abierta distribuida, la cual consiste en externalizar tareas que, tradicionalmente, realizaban empleados o contratistas, dejándolas a cargo de un grupo numeroso de personas o una comunidad, a través de una convocatoria abierta-.

Herramienta para aprender idiomas
Durante dos años el joven programador preparó junto con su equipo un sistema gratuito y universal para el estudio de idiomas, que aprovecha el trabajo de los alumnos para traducir contenidos en internet.
Duolingo surgió en junio del 2012 como página web, en noviembre como aplicación para iPhone, que alcanzó el millón de descargas en diez semanas y, posteriormente para Android, una plataforma que es para muchas personas en América Latina su principal y, en algunos casos, única vía de acceso a internet.
Con este invento informático ha llegado a más de mil 200 millones de personas, a quienes ha ayudado a estudiar un segundo idioma. Pero lo interesante es que la mayoría -800 millones- está aprendiendo inglés y es de un nivel socioeconómico bajo. Esta aplicación, al ser gratuita, está logrando su objetivo, el cual consiste en que personas de escasos recursos aprendan inglés.

Captcha y Recaptcha
El Captcha es una prueba que permite determinar si un usuario es humano o no. Consiste en que el usuario introduzca correctamente una serie de caracteres que aparecen al azar y de forma distorsionada, que los ordenadores no son capaces de reconocer.
Se usan principalmente en formularios, para evitar que los robots de internet envíen spams a los correos web, compren todas las entradas de un concierto, entre otras cosas.
El Recaptcha es un formato que presenta al usuario dos palabras seguidas, una de ellas conocida por el sistema y otra no. Si la palabra conocida por el sistema es introducida correctamente por el usuario, se da por buena la validación. El usuario no sabe en ningún momento cuál de las dos es la que conoce el sistema.
El proyecto Recaptcha se utiliza para la digitalización de libros, además para validar el envío de formularios. Al escanear libros, el sistema identifica cada palabra, clasificándola entre conocida y no conocida. Luego, en los formularios se muestra una palabra conocida junto con otra desconocida. Se supone que si el usuario introduce correctamente la palabra conocida por el sistema, habrá puesto bien la palabra desconocida. Y cuando muchos usuarios coinciden en la transcripción de la palabra desconocida, el sistema la valida.
Estamos digitalizando alrededor de 100 millones de palabras diarias, lo cual es el equivalente a casi 2 millones de libros al año. Y casi mil millones de personas han puesto al menos un Recaptcha, afirma Von Ahn.

Brillante trayectoria
Von Ahn es licenciado en Matemáticas por la Universidad de Duke, en Carolina del Norte; y doctor en Computación por la Carnegie Mellon, en Pittsburg; ambas en EE. UU. Salió de Guatemala porque no había manera de obtener un grado universitario en el país, puesto que no existía una oferta académica en su campo. Actualmente, es profesor de Ciencias de la Computación en Carnegie Mellon
Sus investigaciones en computación y en crowdsourcing le han dado reconocimiento internacional y varios honores en el ámbito científico y tecnológico. En el 2006 ganó el premio MacArthur (también conocido como el premio del genio).
Ha sido nombrado uno de los 50 mejores cerebros en la ciencia por la revista Discover; uno de los 10 científicos más brillantes del 2006 por Popular Science, y una de las 50 personas más influyentes en la tecnología por Silicon.com.
En el 2012, el presidente de EE. UU., Barak Obama, le otorgó el premio de joven destacado en la ciencia e ingeniería, y a principios de agosto del año en curso ambos se volvieron a reunir para hablar sobre Duolingo.
En el 2011, la revista Foreign Policy en Español lo escogió como el intelectual más influyente de Iberoamérica. Von Ahn nació y creció en la ciudad de Guatemala. Estudió en el Colegio Americano de Guatemala, de donde se graduó en 1996. En el año 2000 recibió un B.S. en Matemáticas en la Universidad de Duke, y en el 2005 un Doctorado en Ciencias de la Computación de la Universidad Carnegie Mellon, bajo la supervisión de Manuel Blum, quien es conocido por haber supervisado a muchos de los investigadores en informática más destacados del mundo. Una de sus destacadas frases: No basta con tener buenas ideas, hay que ponerlas en marcha

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